31光年远:科学家新发现一颗宜居行星

宇宙科学 阅读:597 2024-07-06 14:41:00 评论:0

  在大众对宇宙最关心的问题之中,对“第二地球”的探索无疑是排在前列的。

  天文学家已经在浩瀚的宇宙中发现了 5000 多颗系外行星,但是其中处在宜居带的类地行星的数量大概仅有几十颗。因此,每次发现一颗宜居带类地行星,都是一件令人兴奋的事情。它不断地告诉我们,虽然地球是一颗非常特别的行星,但是在宇宙之中,地球或许并不孤单。

  近日,多名天文学家组成的国际团队又发现了一颗非常接近于地球,可能适合人类居住的系外行星——Wolf 1069 b。这颗系外行星围绕着恒星 Wolf 1069 运转,距离地球 31 光年。

31光年远:科学家新发现一颗宜居行星

  类地行星与宜居行星

  类地行星顾名思义就是类似地球的行星。这里的类似一般指结构组成与地球类似之处,即中心是一个以铁为主的金属核球,核球外包裹着以各种岩石物质组成的幔和外壳。

  目前我们太阳系中水星、金星、地球和火星都算是类地行星。对于太阳系内的类地行星,人类都发射过探测器进行详细的探测。通过这些探测器,人类可以了解类地行星的地形地貌,内部物质组成,磁场和气候环境等,探寻类地行星形成的历史和生命起源。

  而对于太阳系外类地行星的探索才刚刚拉开帷幕,人类已经陆续发现了一批太阳系外类地行星。不久的将来,这方面将会突飞猛进,发现的类地行星数目很快将成百上千乃至上万。还可以对其中的一些距离较近易观测的目标的大气性质做精确刻画,有望找到生命存在的特征信号。而对它们整体的统计和比较研究也将让我们对类地行星的形成有全新的认识。

  我们人类生活在地球,地球是我们目前唯一已知的适宜生命居住的星,因此发现类地行星可以说是寻找宜居行星的第一步。

  星球的宜居需要满足很多条件,存在液态水只是基本条件之一,还有一些条件,比如它一般是一个岩石类行星(就是之前说的类地行星),且要有一定厚度的大气保护它免受宇宙高能粒子和小行星的轰击,维持表面温度的稳定。

  又比如可能还需要一定的磁场保护其免受恒星风和宇宙射线的危害,还需要一个稳定的像太阳一样的宿主恒星,如果恒星有频繁、剧烈的爆发将会对行星的宜居性产生威胁。

  其实很难说一颗行星怎样就一定是宜居的,只能根据上面所说的基本条件选出一些可能是宜居行星的候选天体。因为就算满足了这些条件,行星也可能不宜居,因为或许还有我们不知道的条件,归根结底是我们对生命起源和演化的认识还不够彻底。

  聚焦 Wolf 1069 b

  我们是通过视向速度法发现 Wolf 1069 b 的,该方法的原理很简单。都说行星绕着太阳转,其实运动都是相对的,恒星相对行星其实也在绕转,而且二者周期是相同的。因此,监测恒星相对观测者视向速度的变化,就可以知道周围的行星。

  Wolf 1069 b 距离地球 31 光年的距离,在天文学尺度上,算是很近的了Wolf 1069 b 是目前第六近的处在宜居带内的类地行星,远的则有几千光年。

  这次寻找到的 Wolf 1069 b 的质量大概是 1-2 倍的地球质量,从一般的质量-半径关系来推测的话,很可能是一颗和地球差不多大小的岩石类行星。它满足了宜居行星的基本要求,一是从质量推测它是类地行星;二是它处在“宜居带”,离它的主星距离适中,表面温度允许液态水的存在。

  Wolf 1069 b 是一颗潮汐锁定的行星,类似月球也被潮汐锁定,所以自转和公转同步。月球因为被潮汐锁定,一直是固定的一面朝向我们。Wolf 1069 b 也是固定的一面朝向它的恒星,这一面永远是白天,另一面永远是黑夜。

  Wolf 1069 b 围绕的恒星是颗红矮星,红矮星的宜居带因为离恒星很近,容易潮汐锁定,所以可能只有在前面所说的介于白天和黑夜的过渡地带更适合居住。此外,红矮星一般比太阳的活动更加剧烈,所以需要寻找一些“反常”的比较“安静”的红矮星,它周围宜居带内的类地行星才更适合居住。

  生命迹象探索寻找人类“第二家园”

  可以初步判断 Wolf 1069 b 具有一些宜居星球需要满足的条件,但是还不能判断这颗行星上有无生命迹象。

  首先,太阳系外行星离我们很远,我们不能直接看到行星的表面来直接看到生命迹象,只能通过一些非常间接的手段推测,比如通过探测行星的大气成分(这一点已经比较难了,尤其是类地行星,它们的大气层太薄了,对观测仪器和技术要求很高)。

  即使我们能分析出行星大气的成分,那也还有一个更难的,就是什么是生命迹象的信号。我们可以基于地球生命的经验来推测,但也可能存在其他形式的生命,其生命迹象与我们已知的不同,因此有很多不确定因素的存在。

  未来预计还会继续监测看 Wolf 1069 b 所在系统是否还有其他行星的存在,以及获取这个行星更多的轨道参数信息,来揭示这颗行星可能的形成历史。

  Wolf 1069 b 的发现是对人类已知宜居行星候选体星库的一个很好的补充,标志着人类寻找宜居星道路上又前进了一步,算是一个激励吧。它的发现也启示我们搜寻宜居行星不要局限在像我们太阳这样的恒星周围,也可以在不同类型的恒星(比如 Wolf 1069 这样的红矮星)周围多尝试。

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